ACHEL 22 juni 1943

De crash van een Stirling-bommenwerper in "Het Ven" ...

Tijdens de nacht van 21 op 22 juni 1943 werd de vier-motorige Stirling bommenwerper EF-366 neergeschoten, die om 00:07 uur in Oakington was opgestegen en die behoorde tot het 7e Squadron. Deze stortte omstreeks 01:35 uur neer in het gehucht "Het Ven" te Hamont-Achel.

crashachel

stirling2

Stirling N3635, het eerste productietoestel.

De Stirling EF-366, die behoorde tot een groep die de bommenwerpers naar hun doelen gidst, moest met lichtbakens een keerpunt ten zuidoosten van Eindhoven markeren om de hoofdmacht van de bommenwerpers naar Krefeld te leiden.

Kort na het uitvoeren van deze opdracht werd de bemanning in een luchtgevecht verwikkeld met twee Duitse nachtjagers, die de schaduw van de Stirling boven de lichtbakens hadden gezien. Op 3.500 meter was het vliegtuig aan de staart zo zwaar beschadigd dat de piloot het commando gaf om het vliegtuig te verlaten. Het vliegtuig tolde en de middelpuntvliedende kracht was zo sterk dat de bemanning zich nauwelijks kon bewegen.

De zevenkoppige bemanning van de Stirling EF366 was als volgt samengesteld:

  1. Piloot Bruce Meiklejohn uit Australië, 21 jaar
  2. Navigator Charles Redwood uit Nieuw-Zeeland, 31 jaar
  3. Boordwerktuigkundige Bill Cole uit Engeland, 23 jaar
  4. Bommenrichter Frank Hugo uit Engeland, 19 jaar
  5. Marconist Leslie Ellingham uit Engeland, 21 jaar (+ 21 aug 2014 te Chester UK)
  6. Rugkoepel-schutter Jack Kilfoyle uit Engeland, 19 jaar
  7. Staartschutter Edgar Brown uit Nieuw-Zeeland, 26 jaar (+ 6 april 2009 te Dunedin, in het zuiden van Nieuw Zeeland)

De piloot, Flying Officer Robert Bruce Meiklejohn, bleef aan het stuur totdat hij zeker wist dat allen waren ontsnapt. Toen het vliegtuig huilend naar beneden dook en naar het centrum van Achel viel, slaagde hij er nog in om de neus van het vliegtuig op te trekken voordat het neerstortte, zoals verscheidene ooggetuigen hebben verklaard. Het was die nacht volle maan. Zodoende danken niet alleen vijf bemanningsleden, maar ook een aanzienlijk aantal inwoners van Achel-centrum hun leven aan piloot Robert Bruce Meiklejohn. Hij zou hiervoor met zijn leven betalen. Ook een ander bemanningslid, navigator C.H.D. Redwood, stierf die nacht in het neerstortende vliegtuig.

De Stirling werd neergeschoten door Hauptmann Siegfried Wandam, die slechts enkele weken later zelf werd neergehaald en stierf in zijn Messerschmitt Bf 110, samen met Bordfunker Fw. Schöpke (op 4 juli 1943). De vijf overlevende bemanningsleden van de Stirling EF-366 kwamen uiteindelijk in krijgsgevangenschap terecht. Twee van hen, de heer Frank Hugo en de heer Bill Cole, doken eerst nog voor tien dagen onder bij de familie Spelters in Haspershoven te Overpelt, voordat de weerstand trachtte om hen op de vluchtroute naar Engeland te zetten.

(Deze informatie is gebaseerd op de onderzoeksresultaten van de heer Peter Loncke uit Lommel.)

stirling

V.l.n.r. op de foto: navigator Charles Redwood (R.N.Z.A.F.), bommenrichter Frank Hugo (R.A.F.), radio-operator Lesley. Ellingham (R.A.F.), piloot Robert Bruce Meiklejohn (R.A.A.F), middenboven-schutter Jack Kilfoyle (R.A.F.), boordwerktuigkundige Bill Cole (R.A.F.). E. A. Brown, het 7e bemanningslid, staat niet op deze foto.

Op zaterdag 11 september 1999 vereerde de heer W. E. Cole, die boordtechnicus was op de Stirling EF-366, Hamont-Achel met een bezoek. Bij die gelegenheid werd hem het ereburgerschap van de stad verleend en kreeg hij een rondleiding in het Grevenbroek Museum in Het Simonshuis. Het was op de 23e verjaardag van de heer Cole dat oorlogsheld Robert Bruce Meiklejohn zijn laatste vlucht leidde. Hierbij liet deze laatste op 21-jarige leeftijd het leven, opdat zijn maats en een groot aantal plaatselijke inwoners in leven zouden blijven.

Gedenkplaat en huldiging

Op zaterdag 17 juni 2000, in de namiddag, werd er aan de kapel van het gehucht De Witteberg te Hamont-Achel een gedenkplaat ingehuldigd en gezegend voor de twee gesneuvelde bemanningsleden, F/O Robert Bruce Meiklejohn and F/O Charles Redwood.

Commemoration_120_LR

De huldiging aan de kapel van De Witteberg te Achel op zaterdag 17 juni 2000

De plechtigheid werd bijgewoond door de families uit Australië en Nieuw-Zeeland, door de heer Bill Cole, door de heer Brook Barrington van de Ambassade van Nieuw-Zeeland, door een delegatie van het 7e Squadron uit Odiham (Engeland), door een delegatie van de Belgische Luchtmacht uit Kleine-Brogel, door talloze ooggetuigen van tijdens de oorlog en door een groot aantal vaderlandslievende verenigingen en heemkundige kringen. Tijdens de plechtigheid voerde het 7e Squadron een overvlucht uit met een Chinook-gevechtshelikopter.

Tijdens een receptie die 's ochtends voor de families had plaatsgevonden op het gemeentehuis, was het ereburgerschap postuum verleend aan de twee gesneuvelde bemanningsleden.

Commemoration_126

Anna Redwood uit Nieuw-Zeeland, Max Meiklejohn (broer van piloot) uit Australië en burgemeester Henri Meeuwissen

 

Geert dscf1606 2  Geert dscf1607 2Laatste rustplaats van Bruce Meikljohn en Charles Redwood - Heverlee War Cemetery

 

Bezoek Les Ellingham

Van 22 tot 24 juni 2001 bezocht de heer Les Ellingham de stad Hamont-Achel. Hij was de marconist in de Stirling EF-366.
In het Grevenbroek Museum werd hem zijn radio-ontvanger van weleer getoond, die kort daarvoor door de familie Schuurmans was geschonken.
Tijdens zijn bezoek werd hij in contact gebracht met verscheidene burgers die hem op de ontsnappingsroute hadden geholpen, zoals Thérésia Verhoeven en Henri Claessen uit Neerpelt en de familie van vrederechter Elens uit Neerpelt.
Ook Les Ellingham ontving het ereburgerschap van de stad.

ellingham

Les Ellingham en zijn radio-ontvanger van weleer, geschonken door de familie Schuurmans.

 

 

 

De Duitse bemanning

Commemoration_120a_Hauptmann_Siegfried_Wandam

Hptm Siegfried Wandam

bf_110

BF-110

Hptm Wandam werd zelf neergehaald te Hoepertingen en stierf met zijn Bordfunker Fw. Schöpke

PilotWandamGermanCemetaryLommelBelgium

Hptm Siegfried WANDAM

deutscher Soldaten Friedhof Lommel

SchopkeLommelDig

Feldw Alfred SCHÖPKE

deutscher Soldaten Friedhof Lommel

+ 04 juli 1943 HOEPERTINGEN (St Truiden)